Cornell 感受

By guenchi at 2018-02-06 • 0人收藏 • 199人看过

作者:王垠

Cornell 感受(1)
早就有人问起我的学习情况,问我有没有找到理想的研究环境。我却总是弄一些小动物,要不就是好玩的内容在这上面。真是惭愧,因为一直觉得自己还没有什么发言权,一直觉得是不是自己搞错了。不过来了 Cornell 已经一年半,也可以说一下对美国教育的感想了。我的感觉可能是错的,或者局限于我的专业或者学院。不过总的感觉就是,美国教育其实很大部分是商业性的应试教育,而外国研究生基本上是用来骗本科生钱的廉价劳动力。本科生能学到的真东西,相对于他们交的学费,也是少而又少的。巨大的作业和应试压力,已经剥夺了学生思考的自由,真正潜心研究的环境是很难求的。

还是让我慢慢的回忆一下这一年半的经历吧……

2006 年的8月3号,我们经过20多小时的飞行,来到了 Ithaca。面对这个小山村,我们是非常新奇的。这里的夏天是如此的美,到处是绿草,到处是瀑布,自来水都是可以直接喝的,房间里全都有地毯。貌似一切都是那么的美好,人都是那么的有礼貌。刚走到人行道边上,路上的汽车就缓缓停下来,让行人过马路。路上遇到一个不认识的人,他会莫名其妙跟你打招呼,说: “Isn't it beautiful?” 总之 Ithaca 的美是不用多说了的,居民的总体素质还是比较高的。不过很快,这种新鲜感就随着在 Cornell 遇到的各种事情消失了。Cornell 给我的第一印象就是非常差的。

其实正式开学是在20多号,我们之所以这么早的来,原因是需要参加一个所谓 ITADP Summer Program。ITADP 也就是 International Teaching Assistant Development Program,也就是对 TA 的培训。这个培训是强制性的,不参加就不能做 TA,也就得不到经济支持了。我们连时差都还没倒过来就参加这么一个课程,每天从上午9点到下午3点。我也不记得申请 Cornell 的时候他们提到过这个东西,而是在接受了 offer 之后才收到一封信,说要所有外国TA参加这个培训。没想到 Cornell 的印象就从此在我心中一落千丈。

首先,经过培训的,或者仍然在接受培训课程煎熬的中国同学,我们都痛恨这个东西。我们得出的一致结论就是,这个培训对提高英语水平的效果是微乎其微的,纯粹就是浪费时间和精力。夏天的培训只有一个星期,分小班进行,在培训的末尾老师会进行评定。如果不通过,就需要强制性的修一期的课,叫做 EDUC 578。EDUC 578 期末会有一个评定,如果不通过,就需要修 EDUC 579。接着是 EDUC 580, ... 课号换了,但是课程的内容基本没有换,不断反复,无聊之极。总之,这个课耗费大量精力,影响学业。中国学生大多都对这个课程叫苦不迭。很多人都把牢底坐穿了,上了两年还没有通过。如果真能留下来,那还算不错的,各个系情况不一样。我认识有一个电子系的博士生在第一期评定没有通过就被取消了经济支持,他只好自己掏钱转成了计算机系的硕士。

再来看看这个课程的性质呢?我还深刻的记得在 Summer Program 的时候,ITADP 的主要负责人给我们讲的话:“You know why you are here? ... You know how important the undergraduate students are to us? You might even find a prince or princess in your class one day, from another country! ” 那个语气呀,就跟大老板差不多。我们是Ivy!是贵族学校!这不是很清楚的暴露了我们的用途吗,是为本科的“公主”和“王子”们服务的。后来我听说,的确是这样的,这个 ITADP 就是在本科生家长的强烈要求下成立的。而王子和公主们,可能还是没有得到他们想要的。

这个课是不可以旷的,旷课两节就会 fail 掉,从而取消 TA 的资格。这个课也是不可以迟到的,否则老师在下课的时候会警告你,要是再迟到就会给你 fail。这个课的规则是如此的严格,真是非常特殊。没有任何专业和非专业的课程有如此的军事化管理。再来看这个课程是什么内容。其实主要的内容就是告诉大家什么是好的 teaching,什么是坏的,大多都是废话。我记得在讨论教育的时候我提到,一个好的老师应该引导学生去思考,告诉他们知识是怎么获得的,而不是把知识灌输给学生;应该减轻学生的压力,鼓励他们创新。结果老师对我的这些说法很木然。很显然我的说法,她丝毫没有预料到过。她所期望的只是写黑板时字不要写得太小之类的。

然后我们做很多所谓的 microteaching 练习。microteaching 就是在课堂上对其他参加课程的同学讲授一些自己专业上最基本的常识。拿我来说吧,我第一次讲的内容就是二叉树。这个练习有一定的好处,就是让我明白了其实很多时候老师认为学生明白了,其实老师只知道自己明白了,而不知道学生其实是不明白的。但是我后来发现,对于 Cornell 的本科生,基本是没法知道他们是否明白。不论是我讲课,或者我和本科生一起听课,很普通的情况是这样:老师经过一段精彩的讲述之后,问:“你们明白了吗?”没有人吭声。再问:“有人没有明白的请举手。”也没有人举手,一片寂静。老师无可奈何,只好继续讲下去。总之,大家都以为别人都听懂了,都很害怕别人笑话自己不懂,感觉非常像国内的高中。不过总的说来,microteaching是很费精力的。讲一两次还行,反复的做就很烦了。课程的另一个内容是对自己的话进行录音,每次10分钟以上,一个星期三次,必须及时提交给老师评语。这个对于英语有一些帮助,不过费时间太多了,为了那10分钟,经常需要准备一两个小时。而且经常找不到有趣的话题,所以觉得很无聊。

因为第一期的时候,系里有一个教授碰巧给我一个 RA ,所以我没有参加 EDUC 578 (当然,像所有中国学生一样,我夏天的评定是没有通过的),所以第二期的时候我才被迫参加了这个课程。每个星期这个课程都耗费我太多的精力,以至于我在第二期的时候选的唯一的一门理论课后来没有精力完成。一方面这也是由于教课老师的问题,他只会在黑板上写定理……证明…… 所以后来我drop掉了那门传说中的牛人讲的课程,导致第二期就只修了 ITADP 的课程。一个系里都不认为是课程的课程,就这样占用了我一学期。

幸亏我表现还好,每次都貌似很积极的样子,很配合老师,其实心里在骂这个 program。同时我也比较同情老师,因为她也是打工的,讲了这么久这个课也觉得有点无聊了,虽然她没有直说 ;-) 所以很幸运的在期末勉强通过了评定,以后就再也不用上那个可怕的课了。不过还有不知道多少中国学生仍然在经受 ITADP 的煎熬……

Cornell 感受 (2)
再谈一下本科教育吧,因为我感觉“王子”和“公主”其实挺苦的,跟在中国上高中差不多。因为Cornell本科生太多,有两万多人,而每个人都可以选修任何一门基础课,所以经常人满为患。我第一学期做 CS 100m 的 TA。100m是一门最基础的编程课,前一半讲授 Matlab,后一半讲授 Java。天知道 Matlab 怎么被当成“编程语言”来教了,以至于在后一半的时候学生还经常继续被 Matlab 误导,用那种思维方法来写 Java。不过现在100m已经去掉了Java的内容,变成了纯 Matlab 的课程。要学 Java 就去上 100j.

那一期总共登记的学生有280多个,课堂我第一堂课去过一次,教授让我们去跟学生们见个面。结果只去了两个TA,一个大礼堂坐满的人,教授差点都不知道我在那里。学生们都很懵懂,所以老师讲什么基本上没有什么关系。因为基本没有什么互动,所以感觉还不如用个摄像机拍下来,这样学生一遍看不懂还可以倒回去再看。不过我知道他们不会那么做的,要不然大家都不来上课了。

我们总共有9个TA和十来个本科 consultant,负责批改作业,试卷和答疑。编程作业是两星期一次,期中考有两次,期末考一次。每次作业提交之后,大家都会马不停蹄开始组织批改。那三次考试就更加军事化了,每次都是当堂闭卷考试,一个大礼堂楼上楼下全都坐满。考考考啊…… 监考完之后,大伙就按姓名字母把试卷分批收上来,然后“押送”到一个房间开始流水作业。在黑板上画一个流程表,改完一个字母就在上面画一个X。一般会从晚上9点半一直弄到半夜一两点钟,才能完成任务。

我改作业都很慈悲,不忍心为了一点小错就扣分。如果思路是对的,我就不会扣很多分。但是不是所有 TA 都这么好,有些特别刁钻,会想方设法把分扣下来,以显示自己比别人懂得多。如果要求重判分数,还需要提交书面申请。很多高年级课程居然还会课堂点名,有些每星期都有一次作业,需要在课堂当堂交作业,如果迟交就会被拒绝接受,没有商量。有些交作业需要把每道题分开放在不同的信封里,这样他们方便分给TA,每个人只改一道题。一切都机械化了。所以本科生基本上生活在作业,考试与分数的恐惧之中。这样的环境下,所谓的西方 critical thinking,只不过是一个笑话。这种待遇是我在川大都没有遇到过的,现在比较一下,川大才算是真正的大学呀 ;-)

每学期中和学期末都有学生对 TA 的评定。会对各方面进行打分。不过从来没见过这个分数起了什么作用就是。另外据说 Cornell 对本科生有各种奇怪的隐性收费的做法以增加收入,因为学校有很大的财政赤字。


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